El mar más grande de la misteriosa luna de Saturno, Titán, podría tener más de 300 metros de profundidad

La épica misión Cassini de la NASA en Saturno sigue generando valiosos datos científicos más de tres años después de su desaparición.

Los datos de uno de los últimos sobrevuelos de la nave espacial de Titán , una gran luna con los precursores de la química de la vida, revelan que un enorme lago en la superficie llamado Kraken Mare tiene más de 1,000 pies (300 metros) de profundidad, que es aproximadamente el equivalente a la altura. del edificio Chrysler de la ciudad de Nueva York. De hecho, el lago es tan profundo que el radar de Cassini no pudo sondear hasta el fondo.

En 2014, los datos preliminares de este sobrevuelo sugirieron que Kraken Mare tenía al menos 115 pies (35 metros) de profundidad pero se extendía más lejos ; Los resultados recién publicados muestran que el lago es casi 10 veces más profundo que la estimación inicial.

Comprender la profundidad y la composición de Kraken Mare revelará gradualmente más sobre la misteriosa química de Titán, dominada por etano y metano que se acumula en piscinas, lagos y ríos en la superficie, dijeron los investigadores. La importancia del lago se debe al inmenso tamaño de Kraken Mare; si se coloca en la Tierra, cubriría los cinco Grandes Lagos de América del Norte.

«Kraken Mare … no solo tiene un gran nombre, sino que también contiene alrededor del 80% de los líquidos de la superficie de la luna», dijo en un comunicado de la universidad el autor principal del estudio, Valerio Poggiali, investigador asociado del Centro de Astrofísica y Ciencias Planetarias de la Universidad de Cornell . 

Si bien la química de Titán es extraña en comparación con la de la Tierra, la geografía de la luna recuerda a las regiones pantanosas o ricas en lagos de nuestro planeta. Titán es también la única luna conocida en nuestro sistema solar que cuenta con una atmósfera espesa, una capa de nitrógeno gaseoso, en comparación con la atmósfera de la Tierra, en su mayoría nitrógeno y oxígeno.

Eso distingue a Titán de las numerosas lunas de nuestro sistema solar con exosferas tenues o sin atmósfera (como la luna de la Tierra) y de las «lunas heladas» potencialmente amigables para la vida donde el hielo de agua cubre un océano interno , como en la Europa de Júpiter o Encelado de Saturno. , que arrojan agua a través del hielo al espacio.

Los datos sobre Kraken Mare se recopilaron durante el sobrevuelo 104 de Cassini sobre Titán el 21 de agosto de 2014, aproximadamente tres años antes de que los ingenieros lanzaran deliberadamente la nave espacial envejecida a Saturno para evitar la pequeña posibilidad de contaminar accidentalmente la superficie de la luna. 

Kraken Mare fue solo uno de los lagos en la lista de inspección de la misión para ese sobrevuelo. Los investigadores también querían observar Ligeia Mare, el sitio de una misteriosa » isla mágica » que aparece y desaparece regularmente, y un estuario más pequeño llamado Moray Sinus, que los investigadores estimaron en 280 pies (85 m) de profundidad, aproximadamente el equivalente a la altura de la estatua de la libertad. Cassini sondeó la superficie de la luna con su altímetro de radar a unas 600 millas (965 kilómetros) de distancia. 

Los científicos calcularon la profundidad del mar calculando cuánto tiempo tardó la señal del radar en rebotar de la superficie del líquido y del fondo del mar, comparando la diferencia entre estas profundidades y teniendo en cuenta la composición del líquido de los lagos, que absorbe parte del líquido. energía de la señal de radar. 

La composición de Kraken Mare sorprendió a los científicos, junto con su profundidad. Contiene una mezcla de metano y etano, que difería de los modelos anteriores, lo que sugiere que el etano prevalecería debido al tamaño del lago y la posición geográfica más alejada de los polos lunares. La química inesperada en el lago podría ayudar a los científicos a comprender mejor el ciclo de precipitación en Titán, según los investigadores.

Los científicos también esperan averiguar de dónde se origina el metano líquido en Titán. Titán recibe aproximadamente 100 veces menos energía del sol que la Tierra, dado que está aproximadamente 10 veces más lejos.

Con la débil luz solar disponible, Titán convierte el metano en su atmósfera en etano, pero los modelos actuales sugieren que la luna debería recorrer todo el metano en su superficie en solo 10 millones de años, una pequeña fracción de los 4.500 millones de años de vida de nuestro sistema solar.

Los ingenieros están trabajando en un concepto de submarino que, si la NASA lo financia y lo aprueba, podría lanzarse en la década de 2030 para sondear los lagos de Titán . Poggiali dijo que los datos recientemente analizados de Cassini podrían ayudar a los ingenieros a «calibrar mejor el sonar a bordo de la nave y comprender los flujos direccionales del mar».

Un estudio basado en la investigación se publicó en diciembre en la revista Journal of Geophysical Research: Planets.

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