10/26/2021

El futuro de la ciudad de Nueva York es muy, muy húmedo

La forma en que la ciudad lidia con el cambio climático afectará no solo a las decenas de millones de personas en la región, sino también a las ciudades de todo el mundo que sigan su ejemplo.

La ciudad de Nueva York lo vio venir. En mayo, en el tipo de documento aclaratorio que invariablemente se nota cuando es demasiado tarde, la ciudad trazó el tipo de devastación que traería el huracán Ida solo unos meses después.

El mensaje del Plan de Resiliencia de Aguas Pluviales de la Ciudad de Nueva York es que, en lo que respecta al clima, la escala de todo ha cambiado. La infraestructura actual de la ciudad (carreteras, túneles del metro, sistemas de alcantarillado, desagües pluviales) no está construida para resistir los estragos relacionados con el clima que se avecinan. Como resultado, afirma el informe, las inversiones de capital «proporcionan rendimientos decrecientes, ya que se vuelve cada vez más difícil tratar los grandes volúmenes de aguas pluviales liberadas en eventos extremos».

Ida puso un signo de exclamación en las realidades con las que Nueva York ya estaba lidiando. Como en otras partes del mundo, señala el informe, la ciudad se enfrenta no solo a eventos extremos calamitosos como las inundaciones de Ida. Es el goteo, el goteo del «empeoramiento crónico de las condiciones promedio».

Esa frase bellamente concisa pero elástica suena como el título de una novela rusa. Nuestro mundo actual fue construido para manejar un tipo de promedio, con extremos medidos apropiadamente por sus distancias a ese promedio. Pero el empeoramiento crónico de las condiciones medias significa que los extremos se vuelven cada vez más distantes y cada vez más peligrosos.

Por ejemplo: el sistema de alcantarillado de la ciudad está diseñado para manejar alrededor de 1,75 pulgadas de lluvia por hora. El 1 de septiembre, entre las 8:51 y las 9:51 pm, Ida bajó 3,15 pulgadas en Central Park. (Nueva Jersey encabezó el récord de la Gran Manzana, con Newark registrando 3.24 pulgadas de lluvia entre las 8 y las 9 pm)

Incluso en los días secos, la Nueva York subterránea es un lugar empapado y desordenado, con tuberías de alcantarillado con fugas y conductos de agua chirriantes. Sin embargo, incluso si todo hubiera funcionado a la perfección el 1 de septiembre, si todos los desagües pluviales hubieran estado limpios y todas las tuberías del sistema de alcantarillado de 7,400 millas de la ciudad de Nueva York hubieran estado libres de obstrucciones, la ciudad simplemente no tenía forma de deshacerse de tanta agua. . Y dado que aproximadamente el 60% de las tuberías de la ciudad combinan la escorrentía de aguas pluviales con aguas residuales, no es solo el agua lo que retrocede cuando se supera la capacidad.

“Las tasas de precipitación eran realmente extraordinario y superó con creces la capacidad del sistema ”, comisionado del Departamento de Protección Ambiental de Vicente Sapienza dijo en una conferencia después de la tormenta. «Cualquier cosa que supere las dos pulgadas por hora con lo que vamos a tener problemas».

Según el Panel de Cambio Climático de la Ciudad de Nueva York, a finales del siglo XXI, la ciudad podría experimentar hasta un 25% más de precipitaciones anuales . El número de días marcados por lluvias extremas también aumentaría notablemente.

Sin duda, Nueva York tendrá que gastar miles de millones para ocuparse del agua. Pero es posible que no pueda comprar la salida de los problemas sin cambiar también sus formas. Desde la década de 1960, la ciudad ha gastado alrededor de $ 45 mil millones en infraestructura de alcantarillado. Ida lo superó en minutos. En un informe posterior a Ida , la ciudad señaló que «recalibrar nuestras alcantarillas para tormentas como Ida requeriría una inversión de décadas, potencialmente de $ 100 mil millones». La estimación es probablemente realista: la ciudad está actualizando el sistema de alcantarillado en un solo vecindario en Queens a un costo de más de $ 2 mil millones.

Los neoyorquinos están completamente rodeados de agua, por supuesto, pero rara vez necesitan pensar mucho en ese hecho. Hasta hace poco.

Sandy, la súper tormenta que azotó la ciudad en 2012, provocó 44 muertes, desplazó a miles y provocó un estimado de $ 19 mil millones en daños y pérdidas económicas a la ciudad de Nueva York. Ida era un animal completamente diferente: sus inundaciones fueron en gran parte producto de lluvias récord, no de una marejada ciclónica. La ciudad fue inundada por agua fresca del cielo, no por los mares que azotaban la costa.

Una pregunta pendiente es qué pasaría en Nueva York si el próximo evento extremo combinara los mares de Sandy con el aguacero torrencial de Ida. A medida que aumentan mar sigue, no es difícil imaginar un caso peor escenario en algún momento de este siglo. Con la lluvia llenando las calles y las tuberías, y las mareas altas bloqueando la salida de agua de la ciudad a los ríos y bahías, Nueva York podría parecerse a una Atlántida muy sucia.

Eric Sanderson, ecologista de la Wildlife Conservation Society, estudia el flujo de agua en Nueva York analizando cómo fluía antes de que existiera Nueva York. Su oficina central en City Island en el Bronx está llena de libros sobre historia, geografía, topografía, geología e hidrología de la ciudad de Nueva York. Las tres pantallas de computadora en su escritorio ofrecen una variedad aparentemente ilimitada de datos coordinados y visualizaciones de arroyos, estanques, arroyos, arroyos, ríos y pantanos que gobernaban la ciudad antes de que los holandeses y los ingleses comenzaran a remodelar los terrenos.

Sanderson y un equipo de colaboradores han creado una base de datos que consta de cientos de años de mapas de la ciudad y descripciones de texto. Utilizando puntos de referencia históricos y tecnología geoespacial, Sanderson superpone el concreto y el macadán del presente de Nueva York sobre el pasado preeuropeo terrestre y acuático de la ciudad.

“Hemos cambiado el paisaje, hemos cambiado la topografía, hemos cambiado la vegetación”, dice Sanderson, quien actualmente está trabajando en un atlas y nomenclátor de los indígenas de Nueva York. “Básicamente hemos añadido piedra. Cuando camino por la calle o la acera, pienso en ello como una fina capa de roca. Ya sabes, la roca no absorbe agua «.

Como escribió en una columna de opinión en el New York Times el mes pasado, los arroyos, estanques y marismas de la vieja Nueva York no desaparecieron. Fueron conducidos bajo tierra, cubiertos por relleno y concreto. Comprender dónde solía estar el agua nos dice adónde todavía quiere ir. «Los desagües pluviales», me dijo Sanderson, «son básicamente el reemplazo de ingeniería para los arroyos».

Si Ida transformó la autopista Major Deegan en agua, por ejemplo, es en parte porque las antiguas vías fluviales se habían convertido en la autopista. “Justo a lo largo de donde va el Major Deegan en esa parte del Bronx, solía haber un arroyo, Tibbetts Brook”, dijo Sanderson.

Tibbetts Brook desemboca en el lago Van Cortlandt en el Bronx. Hace décadas, el lago fue rediseñado para drenar en las alcantarillas de la ciudad. El informe de la ciudad posterior a Ida reconoce que canalizar vías fluviales naturales probablemente sea una mala idea. La práctica, dice el informe, «ha reducido la capacidad de alcantarillado que de otra manera podría usarse para el drenaje del vecindario durante una tormenta, un problema que quedó claro durante Ida cuando partes de la autopista Major Deegan Expressway se inundaron con varios pies de agua».

Describir al Major Deegan como bajo «varios pies de agua» no transmite la magnificencia de la escena. Una autopista importante que atravesaba la ciudad, o según los mapas antiguos, atravesaba el valle del río Harlem, se transformó efectivamente en un río. Con 6,300 millas de carreteras, la ciudad de Nueva York tiene un suministro abundante de ríos potenciales.

En su artículo de opinión, Sanderson señaló que otro espectacular lugar de inundación, el agua que fluía a través del metro en West 28th Street y Seventh Avenue en Manhattan, estaba justo “ en medio de un humedal que se muestra claramente en mapas del siglo XVIII. » En su libro «Mannahatta», que se basa en la historia y la tecnología para recrear el Manhattan de los indios Lenape antes de la visita de Henry Hudson en 1609, Sanderson escribe que las vías fluviales de Manhattan alguna vez incluyeron 66 millas de arroyos, más de 300 manantiales y 21 estanques y piscinas de sal.

Los arroyos de Manhattan han dejado su huella en la organización de las calles de la ciudad, especialmente en el bajo Manhattan. Broad Street, como suele escribirse, debe su amplitud al canal holandés que una vez ocupó el espacio, pero antes de eso, en su lugar había un pequeño arroyo que serpenteaba a través de un terreno pantanoso bajo, alimentado por otro ramal que fluía a lo largo de la línea de Beaver Street (llamada así por los castores que la llamaron hogar). Maiden Lane sigue el antiguo camino de un pequeño arroyo alimentado por un manantial que desembocaba entre dos colinas hasta el East River. Canal Street nos recuerda el canal cavado a lo largo de la línea del arroyo de salida para drenar el estanque Collect y los prados de sal que llegaban a la orilla del río Hudson. Un puente sobre el arroyo en Broadway y Canal Street fue el original «Kissing Bridge» de Manhattan. Minetta Street en Greenwich Village fue primero un camino sinuoso junto a un arroyo llamado Minetta Water; Minetta Lane recibió su nombre de la pasarela que cruzaba el arroyo. 

Otras ciudades costeras, como Norfolk, Virginia y Charleston, Carolina del Sur, han recurrido a mapas antiguos en un esfuerzo por comprender cómo gestionar la amenaza del aumento del nivel del mar. Han descubierto que los mapas de inundaciones de la ciudad se remontan a arroyos y humedales rellenos. “Tuvimos la arrogancia de pensar que podíamos diseñar nuestro camino hacia una ciudad mejor y terminamos empeorando las cosas para las generaciones futuras”, dijo George Homewood, director de planificación urbana de Norfolk, a la revista Smithsonian.

Norfolk es una de varias ciudades de Estados Unidos que ha participado en los “ Diálogos holandeses ” , un proceso de análisis y planificación inspirado en la experiencia en gestión del agua de los Países Bajos, donde la mitad de la población vive en tierras por debajo del nivel del mar. El control de inundaciones es una forma de vida en gran parte de los Países Bajos, que abarca vastos proyectos de ingeniería como la puerta del mar en el puerto de Rotterdam y adaptaciones del espacio cotidiano como los patios de recreo hundidos que se convierten en depósitos de emergencia durante las inundaciones.

Nueva York ha dado pequeños pasos en la dirección de un enfoque más integral del agua. La ciudad elogia la construcción en Staten Island de más de 70 «cinturones azules», que define como «sistemas de drenaje ecológicamente ricos y rentables que manejan las precipitaciones de escorrentía». Cita 11.000 «jardines de lluvia en la acera» y «cuencas de infiltración», junto con proyectos innovadores de captura de aguas pluviales e infraestructura verde. Más árboles, carreteras porosas que permiten que el agua se filtre en el suelo y jardines en lugar de concreto son todos los hitos de un futuro paisaje urbano.

Pero justo cuando Sandy dio malas noticias sobre el alto precio de las marismas perdidas, Ida puso de relieve los esfuerzos de drenaje de la ciudad.

Como parte de la Ley de Movilización Climática de la Ciudad de Nueva York, aprobada en 2019 , la ciudad requiere techos nuevos y renovados para incorporar techos sostenibles. A partir de 2019, solo había 736 techos verdes que cubrían 60 acres de techos. Rotterdam, una ciudad con una pequeña fracción de la población de Nueva York, tiene más de 100 acres de techos verdes para absorber la lluvia y ayudar a administrar el drenaje.

 

 

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