Después de ‘7 minutos de terror’, el rover Perseverance de la NASA comenzará un ‘viaje épico’ en Marte el próximo mes

(CNN) –En 22 días, el rover Perseverance Mars 2020 de la NASA aterrizará en Marte en el cráter Jezero para buscar signos de vida antigua que pudo haber estado en el planeta rojo en el pasado.

El rover, que es el rover más grande y avanzado jamás construido por la NASA, actuará como un geólogo robótico, recolectando muestras de tierra y rocas que eventualmente serán devueltas a la Tierra en la década de 2030.
Por esa razón, Perseverance es también la máquina más limpia jamás enviada a Marte, diseñada para que no contamine las muestras marcianas con microbios de la Tierra, proporcionando una lectura falsa.
La cobertura en vivo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA estará disponible en el sitio web de la agencia el 18 de febrero, el día del aterrizaje, a partir de las 2:15 pm ET.
Los equipos de la misión han realizado muchas modificaciones debido a la pandemia, pero se han adaptado para trabajar de forma segura y eficaz. El equipo que estará en JPL durante el aterrizaje realizó una simulación adaptada del aterrizaje que ocurrió la semana pasada durante tres días.
«No dejes que nadie te diga lo contrario, aterrizar en Marte es difícil de hacer», dijo John McNamee, gerente de proyecto de la misión del rover Perseverance Mars 2020 en JPL, en un comunicado. «Pero las mujeres y los hombres de este equipo son los mejores del mundo en lo que hacen. Cuando nuestra nave espacial llegue a la parte superior de la atmósfera de Marte a aproximadamente tres millas y media por segundo, estaremos listos».
La perseverancia es el último paso en la larga historia de exploración del planeta rojo de la NASA. Se basa en lecciones aprendidas de misiones anteriores con nuevos objetivos que arrojarán más luz sobre la historia de Marte.
«La NASA ha estado explorando Marte desde que el Mariner 4 realizó un sobrevuelo en julio de 1965, con dos sobrevuelos más, siete orbitadores exitosos y ocho módulos de aterrizaje desde entonces», dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, en un comunicado.
«La perseverancia, que se construyó a partir del conocimiento colectivo obtenido de tales pioneros, tiene la oportunidad no solo de expandir nuestro conocimiento del Planeta Rojo, sino de investigar una de las preguntas más importantes y emocionantes de la humanidad sobre el origen de la vida tanto en la Tierra y también en otros planetas «.
A la nave espacial, lanzada en julio , solo le quedan unos 25,6 millones de millas de su aventura de 292,5 millones de millas desde la Tierra a Marte. Y una vez que llega a Marte, el viaje del rover a la superficie del planeta comienza con una explosión.
Los equipos de la NASA lo llaman los «siete minutos de terror».
Y solo unas semanas después del aterrizaje, las cámaras de video y los micrófonos de la nave espacial mostrarán la perspectiva del rover de esta desgarradora experiencia.

‘Siete minutos de terror’

El tiempo de luz unidireccional que tardan las señales de radio en viajar desde la Tierra a Marte es de unos 10,5 minutos, lo que significa que los siete minutos que tarda la nave espacial en aterrizar en Marte se producirán sin ninguna ayuda o intervención de los equipos de la NASA en la Tierra.
Estos son los «siete minutos de terror». Los equipos terrestres le dicen a la nave espacial cuándo comenzar la EDL (entrada, descenso y aterrizaje) y la nave espacial toma el control desde allí.
No es exagerado decir que esta es la parte más crítica y peligrosa de la misión, según Allen Chen, líder de entrada, descenso y aterrizaje de Mars 2020 en el JPL.
«No está garantizado que tengamos éxito», reconoció Zurbuchen. Los equipos de la misión, sin embargo, han hecho todo lo posible para prepararse para un aterrizaje exitoso.
Este rover es el más pesado que la NASA ha intentado aterrizar, con un peso de más de una tonelada métrica.
La nave golpea la parte superior de la atmósfera marciana moviéndose a 12,000 millas por hora y tiene que reducir la velocidad a cero millas por hora siete minutos más tarde cuando el rover aterriza suavemente en la superficie.
Atravesará el cielo marciano como un meteoro, dijo Chen.
Esta ilustración muestra los eventos que ocurren en los minutos finales del rover Perseverance de la NASA para que aterrice en la superficie marciana.

Aproximadamente 10 minutos antes de entrar en la delgada atmósfera marciana, la etapa de crucero que ha llevado a la nave espacial en su viaje por el espacio se abandona y el rover se prepara para una entrada guiada, donde pequeños propulsores en el aeroshell ayudan a ajustar su ángulo.
El escudo térmico de la nave soportará un calentamiento máximo de 2.370 grados Fahrenheit, 75 segundos después de ingresar a la atmósfera.
La perseverancia apunta a un antiguo lecho de lago y delta de un río de 45 kilómetros de ancho, el sitio más desafiante hasta ahora para el aterrizaje de una nave espacial de la NASA en Marte. En lugar de ser plano y liso, el pequeño lugar de aterrizaje está plagado de dunas de arena, acantilados escarpados, rocas y pequeños cráteres.
La nave tiene dos actualizaciones, llamadas Range Trigger y Terrain-Relative Navigation, para navegar por este sitio difícil y peligroso.
Range Trigger le dirá al paracaídas de 70,5 pies de ancho cuándo debe desplegarse según la posición de la nave espacial 240 segundos después de entrar en la atmósfera. Una vez que se despliega el paracaídas, el escudo térmico se desprenderá.
La navegación relativa al terreno del rover actúa como un segundo cerebro, utilizando cámaras para tomar fotografías del suelo a medida que se acerca rápidamente y determina el lugar más seguro para aterrizar. Puede cambiar el lugar de aterrizaje hasta 2,000 pies, según la NASA.
La carcasa trasera y el paracaídas se separan después de que se descarta el escudo térmico cuando la nave espacial está a 1.3 millas sobre la superficie marciana. Los motores de aterrizaje de Marte, que incluyen ocho retrocohetes, se dispararán para ralentizar el descenso de 190 millas por hora a aproximadamente 1,7 millas por hora.
Luego, ocurrirá la famosa maniobra de la grúa aérea que hizo aterrizar el rover Curiosity. Los cordones de nailon bajarán el vehículo 25 pies por debajo de la etapa de descenso. Después de que el rover aterrice en la superficie marciana, los cables se desprenderán y la etapa de descenso volará y aterrizará a una distancia segura.

En la superficie de marte

Una vez que el rover haya aterrizado, comenzará la misión de dos años de Perseverance, y pasará por un período de «verificación» para asegurarse de que esté listo.
El rover también encontrará una superficie plana y agradable para dejar caer el helicóptero Ingenuity, de modo que tenga un lugar para usar como helipuerto para sus posibles cinco vuelos de prueba durante un período de 30 días. Esto ocurrirá dentro de los primeros 50 a 90 soles, o días marcianos, de la misión.
Una vez que Ingenuity se asiente en la superficie, Perseverance conducirá a un lugar seguro a distancia y usará sus cámaras para observar el vuelo de Ingenuity.
Este será el primer vuelo de un helicóptero en otro planeta.
Después de esos vuelos, Perseverance comenzará a buscar evidencia de vida antigua, estudiará el clima y la geología de Marte y recolectará muestras que eventualmente serán devueltas a la Tierra a través de misiones futuras planificadas. Conducirá tres veces más rápido que los vehículos exploradores anteriores.
El cráter Jezero fue elegido como el hogar de Perseverance porque hace miles de millones de años, la cuenca era el sitio de un lago y un delta de un río. Las rocas y la tierra de esta cuenca podrían proporcionar evidencia fosilizada de vida microbiana pasada, así como más información sobre cómo era el antiguo Marte.
«Los sofisticados instrumentos científicos de Perseverance no solo ayudarán en la búsqueda de vida microbiana fosilizada, sino que también ampliarán nuestro conocimiento de la geología marciana y su pasado, presente y futuro», dijo Ken Farley, científico del proyecto para Marte 2020, en un comunicado.
«Nuestro equipo científico ha estado ocupado planificando cuál es la mejor manera de trabajar con lo que anticipamos será una gran cantidad de datos de vanguardia. Ese es el tipo de ‘problema’ que estamos esperando».
Este mosaico de imágenes recopiladas por el Mars Reconnaissance Orbiter muestra una posible ruta que el rover Perseverance Mars 2020 podría tomar a través del cráter Jezero.

El camino que atravesará la perseverancia tiene aproximadamente 15 millas de largo, un «viaje épico» que llevará años, dijo Farley. Sin embargo, lo que los científicos pudieron descubrir sobre Marte, vale la pena el viaje.
Perseverance también lleva instrumentos que podrían ayudar a una mayor exploración en Marte en el futuro, como MOXIE, el Experimento de utilización de recursos in situ de oxígeno de Marte. Este experimento, del tamaño de una batería de automóvil, intentará convertir el dióxido de carbono marciano en oxígeno.
Esto no solo podría ayudar a los científicos de la NASA a aprender cómo producir combustible para cohetes en Marte, sino también oxígeno que podría usarse durante la futura exploración humana del planeta rojo.
«La misión brinda esperanza y unidad», dijo Zurbuchen. «Como nuestro vecino cósmico, Marte continúa cautivando nuestra imaginación».
CNN

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